Hormigas “Zombies” capaces de reclutar a nuevos huespedes

En Ardea Iniciativas y Estudios Ambientales, nos ha fascinado desde hace tiempo el curioso comportamiento y relación predador-huesped de ciertos hongos, y de como estos llegan a dominar por completo la voluntad de las hormigas hasta su muerte. [ver entrada: Hormigas “zombies”].

Pues bien, un reciente estudio publicado por la prestigiosa revista científica Plos one, ha descubierto que el hongo no solo anula la voluntad de su huesped, si no que lo lleva a un punto estratégico donde además de morir tiene por fin convertirse en un foco de infección de un mayor número de hormigas de la colonia.

moden-day-ant2El hongo parásito en cuestión es Ophiocordyceps camponotirufipedis, lleva el nombre de las especies de hormigas carpinteras que parasitan, rufipes Camponotus. Bajo la influencia del hongo, una hormiga carpintero zombie se aleja de su nido y la obliga a subir a las plantas del sotobosque de la selva tropical, denominada “zona de muerte”. Después de que la hormiga se engancha en la parte inferior de una hoja y muere, los brotes del hongo sobresale de los cadáver de la hormiga con un largo tallo acabado en un esporangio, cuyas esporas llueven sobre el suelo del bosque con el fin de infectar nuevas hormigas de su propia colonia que se encuentran fuera recolectando alimento.

Es más fácil para que el hongo ataca fuera de la colonia, porque las hormigas son animales sociales y al unirse limitar la propagación de la enfermedad. En un nuevo estudio, publicado el 18 de agosto en la revista PLoS ONE, los científicos que trabajan en un centro de investigación en Brasil han puesto cadáveres de hormigas infectadas en el interior de varios nidos. Encontraron que el tallo de hongo no fue capaz de crecer correctamente en cualquiera de los cadáveres de las hormigas, es más, las hormigas sanas eliminan la mayor parte de los cadáveres de los nidos tras varios días.

Las hormigas son muy adeptos a la limpieza interior del nido para prevenir enfermedades“, asegura el investigador David Hughes, de la Universidad Estatal de Pensilvania en un comunicado. Pero también encontramos que este parásito fúngico no puede crecer de forma adecuada en la etapa de transmisión, dentro del nido, estando o no las hormigas presentes. Esto puede ser debido a que el espacio físico y el microclima en el interior del nido no permiten que el hongo complete su desarrollo.

Hughes y sus colegas también registraron la ubicación exacta de cadáveres de hormigas infectados en los senderos en relación a otras hormigas forrajeras de alrededor, pertenecientes a cuatro nidos diferentes. (Las hormigas carpinteras en esta área no sólo se adhieren al suelo del bosque;. Suelen usar las ramitas y ramas para hacer puentes, en busca de comida) Los investigadores trazan los datos de los mapas en 3-D, y encontraron que la propagación de esporas de los cadaberes de hormigas fueron colocados esencialmente a las puertas de la colonia.

journal.pone.0103516.g001Lo que los hongos zombie hacen esencialmente es crear el callejón de un francotirador a través del cual deben pasar sus futuros anfitriones“, según explicó Hughes en el comunicado. El parásito no necesita evolucionar, crea mecanismos para superar la inmunidad social efectiva que se produce en el interior del nido. Al mismo tiempo, garantiza un suministro constante de huéspedes susceptibles“.

Los investigadores aseguraron que encontraron un promedio de 14.5 cadaveres de hormigas infectados por el hongo al mes y por colonia. Aunque ninguna de las colonias en el estudio se derrumbó como consecuencia de la invasión zombi aunque ninguna de las colonias pudo tampoco deshacerse totalmente del hongo. Debido a que siguen siendo una amenaza constante, las infecciones parasitarias pueden ser vistos como una “enfermedad crónicaen hormigas carpinteras que se puede controlar pero no curar, según describieron los investigadores.

Fuente: Plos One
Redacta: Ardea Iniciativas y Estudios Ambientales
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