Cuando los Ornitorrincos dominaban Australia

Ornitorrinco gigante (Obdurodon tharalkooschild) pobló Australia hace 15 millones de años. El fósil dental encontrado sugiere que el animal era capaz de comer no sólo insectos y cangrejos, si no también algunos peces y anfibios, e incluso pequeñas tortugas.


Tenía un tamaño como un niño, el ornitorrinco gigante recorría lo que hoy es Australia hace 15 millones de años, según restos fósiles recién descubierto del gigante monotreme .

Un equipo de paleontólogos de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Australia identificó la nueva especie, llamada Obdurodon tharalkooschild, basado en un solo molar descubierto en Riversleigh en el noroeste de Queensland, Australia. A partir de las mediciones de los molares, los científicos han estimado que el animal llegó a ser de aproximadamente 1 metro de largo, que es dos veces el tamaño del ornitorrinco moderno, y más grande que los más grande conocidos anteriormente, Obdurdon dicksoni.


Los modernos ornitorrincos adultos no tienen dientes para poder comparar el fósil. Pero ornitorrincos antiguos, como O. dicksoni, si contaba con ellos, y muchas otras características del ornitorrinco que lo distinguen de otros mamíferos – tales como su largo pico, patas palmeadas y el hecho de que pone huevos – los dientes del ornitorrinco son muy característicos de los dientes de otros mamíferos, y son bastante fáciles de identificar en el registro fósil, la co-autora del estudio, Rebecca Pian, una estudiante de la Universidad de Columbia, dijo: “La forma general, incluyendo la disposición de las protuberancias en la parte superior del diente, la forma en que se dispone, la forma y tamaño de las raíces, es todo algo distintivo, ” dijo Pian “Al menos a alguien que sabe lo que están viendo“.

La estructura del diente sugiere que el animal era capaz de comer no sólo los pequeños insectos y cangrejos de río, si no también pequeños vertebrados tales como ciertos peces y anfibios, e incluso pequeñas tortugas, según los informes del equipo .

Basandose en rocas sedimentarias y otras asociaciones fósiles que rodean el área donde se encontró el diente, el equipo ha estimado que el animal vivió hace entre 5 millones y 15 millones de años, a pesar que todavía tienen que realizar más análisis para determinar la edad de forma más precisa.

Antes de este descubrimiento, los científicos pensaban que los ornitorrincos evolucionaron de forma lineal, con una sola especie en cada momento dado. Pero O. tharalkooschild parece haber coexistido con la especie algo más pequeña O. dicksoni, lo que sugiere la historia evolutiva de los animales es más compleja de lo que se pensaba.

Esto significa que hay muchas cosas que todavía no sabemos“, aseguró Pian “Esto sólo destaca lo mucho que desconocemos acerca de este grupo tan exclusivo de mamíferos, y cuánto queda aun por aprender acerca de este grupo – de dónde vienen, cómo han evolucionado, … ese tipo de cuestiones“.

Por ahora, el equipo ha concluido su análisis de los dientes y tendrán que esperar hasta que encuentran más restos del animal para llevar a cabo cualquier trabajo de seguimiento. Pian es optimista de encontrar algo en los próximos años, dada la abundancia general de fósiles bien conservados en Riversleigh .

fuente: LiveScience
Redacta: Ardea Iniciativas y Estudios Ambientales
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