Siguiendo el vuelo de las abejas

Las últimas investigaciones buscan respuestas a por qué las abejas se están muriendo, esto implica el seguimiento y estudio de estos pequeños insectos, pero… ¿cómo rastrear una abeja en pleno vuelo?

El número de abejas ha disminuido drásticamente y los científicos están tratando de entender el por qué. En los últimos 25 años el número de abejas de miel en Inglaterra ha quedado en más de la mitad y siguen disminuyendo. Esto ocurre de forma similar en otras partes del Reino Unido y en otros países.

Las abejas juegan un papel muy importante en la vida del campo y una tercera parte de lo que comemos depende de la polinización. El estudio del comportamiento de estos insectos complejas es crucial para descubrir lo que está sucediendo, pero también es un gran reto.

Las abejas puede visitar varios de miles de flores en un día y alejarse varios kilómetros, así que ¿cómo seguir una?

Los científicos están utilizando la tecnología de radar. Un transmisor de radar emite una señal que es recibida por una pequeña antena pegada en el tórax de la abeja (atrás). Un pequeño diodo en el centro de la antena la convierte en una longitud de onda diferente que pueden ser detectada y seguida.

La señal convertida es única. No hay otra fuente en el medio ambiente, por lo que los científicos saben que es la abeja etiquetada. Una estación de seguimiento radar portátil transmite la señal y recopila la información de vuelta.

El sistema fue desarrollado por científicos del Instituto de Recursos Naturales y es operado por científicos de Rothamsted Research, financiado por el centro de investigación agrícola en Hertfordshire. Actualmente está siendo usado en varios proyectos de investigación importantes.

Captura de pantalla 2013-08-08 a la(s) 09.31.46Cada antena se pega a las abejas con la mano. Abejas de ensayo se preparan pegando un pequeño disco de plástico con un número de identificación en al tórax de la abeja usando un fuerte adhesivo de doble cara. Una antena queda unida al disco, de nuevo utilizando adhesivo.

Las abejas son capturadas por fijación de un tubo largo de plástico a la entrada de una colmena. A medida que los insectos van y vienen dos puertas caen hacia abajo atrapandolas. La antena se retira de la misma manera.

La señal enviada desde el insecto marcado se muestra como un “blip” en una pantalla de radar, se comparan como los puntos en movimiento en la pantalla del radar de un barco. Muestra con precisión la distancia a la abeja de la miel es y en qué dirección se está volando. Un programa de computadora se utiliza para reconstruir la trayectoria de vuelo de la abeja de la miel de los “baches”.

“Esto puede ser superpuesta sobre mapas de la zona para mostrar con precisión donde el insecto ha volado y las características del paisaje de esa zona”, dice el Dr. Jason Chapman, un entomólogo de radar en Rothamsted.

La tecnología fue desarrollada originalmente para estudiar la mosca tsé-tsé en África, que se propaga la enfermedad del sueño potencialmente fatal. La antena era demasiado grande para etiquetar las moscas, pero funciona bien con las abejas, ya que son más grandes.

Aun es casi tan larga como la propia abeja. Los científicos aseguran que esto no es un problema ya que el insecto ha evolucionado durante millones de años para llevar cargas pesadas, incluyendo masas de polen casi la mitad de su peso corporal.

La antena sólo pesa una décima parte de su peso corporal y es muy fácil para ellos llevar ese peso“, dice Chapman. “tampoco afecta de ninguna forma a su patrón de vuelo“.

El único inconveniente del sistema es que solo puede ser etiquetada durante el estudio una sola abeja, ya que podría juntarse las pistas de diferentes abejas. Esto hace que la investigación resulte larga y que lleve mucho tiempo.

Nuestros planes a largo plazo consisten en el desarrollo de la próxima generación de radares capaces de rastrear más de una abeja a la vez“, asegura Chapman.

El sistema se está utilizando actualmente en dos proyectos importantes de investigación. Entre ellos, en la investigación de el vuelo de ciertas abejas que propagan el ácaro varroa y neonicotinoides, uno de los plaguicidas más utilizados en el mundo, estudiandose como afectan ya que se trata de una de las mayores amenazas para la supervivencia de las abejas.

Científicos de la Universidad pública de Berlín están utilizando sistemas de radares pioneros, en Rothamsted para ver si los neonicotinoides afectan en el vuelo de las abejas.

Las abejas tienen una capacidad asombrosa de vuelo“, dice el neurobiólogo que dirige la investigación, profesor Randolf Menzel. “Este tipo de proceso cognitivo requiere el más alto nivel de procesamiento neural en este pequeño cerebro. Eso significa que todo lo que perturba el preciso proceso de red debe tener un gran impacto“.

Los científicos de Rothamsted están utilizando estsa tecnología para estudiar la trayectoria de vuelo de las abejas infectadas con un virus transmitido por el ácaro destructor Varroa. El diminuto parásito ha dado lugar a la propagación de algunos de los virus más contagiosos y ampliamente distribuido en el planeta, matando a un gran número de abejas.

El cambio de uso del suelo es también un grave problema. Algunos investigadores, buscan en los alrededores de Milton Keynes (ver mapa abajo), creen que el aumento de las tierras agrícolas y de granja está teniendo un impacto negativo en las poblaciones de abejas, viendose disminuidos sus fuentes de alimentos, ya que estos insectos necesitan variedad nutricional para sobrevivir.

La tierra agrícola es lo que los ecólogos llaman un “desierto verde“, a lo largo de los años las plantas de las que las abejas se alimentan son reemplazadas por grandes extensiones que no alimentan. Los campos se ven verde, pero no son una buena fuente de alimento para las abejas.

A menudo, los entornos urbanos ofrecen a las abejas y los polinizadores más variedad para alimentarse debido a los jardines, parques y lugares como patios de iglesia, que cuentan con flores y son una fuente de forrajeo.

Fuente: BBC Nature y Ardea Iniciativas y Estudios Ambientales
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